Summit County Public Health Blog

Information, news and tips on staying healthy in Summit County.

Subscribe today!

View All Posts

Aug 12

Wildfire Impact on Air Quality in the Context of COVID-19

Posted on August 12, 2020 at 5:22 PM by Nicole Valentine

Wildfire Impact on Air Quality in the Context of COVID-19
What you should know about wildfire smoke and how to keep yourself safe during the pandemic

CONTACT: Nicole Valentine, Public Affairs Coordinator - Public Health

Several wildfires are burning across western Colorado, and they are beginning to impact Summit County air quality. Wildfire smoke can irritate your lungs, cause inflammation, affect your immune system, and make you more prone to lung infections, including SARS-CoV-2, the virus that cause COVID-19. Because of the COVID-19 pandemic, preparing for wildfires is a little different this year. Know how wildfire smoke can affect you and your loved ones during the COVID-19 pandemic and what you can do to protect yourselves.

Prepare for Wildfires
Prepare for the wildfire smoke season as you would in any other summer.
Give yourself more time than usual to prepare for wildfire events. Home delivery is the safest choice for buying disaster supplies; however, that may not be an option for everyone. If in-person shopping is your only option, take steps to protect your and others’ health when running essential errands.
Talk with a health care provider. Plan how you will protect yourself against wildfire smoke.
Stock up on medicines routinely taken. Store a 7 to 10-day supply of prescription medicines in a waterproof, childproof container to take with you if you evacuate.
As part of your planning for a potential evacuation, consider developing a family disaster plan.

Take Actions to Protect Yourself from Smoke, Especially During the Pandemic

Masks will not protect you from wildfire smoke. Masks that are used to slow the spread of COVID-19 offer little protection against wildfire smoke. They do not catch small, harmful particles in smoke that can harm your health. Although N95 respirators do provide protection from wildfire smoke, they might be in short supply as frontline healthcare workers use them during the pandemic.
The best way to protect against the potentially harmful effects of wildfire smoke is to reduce your exposure to wildfire smoke, for example, by seeking cleaner air shelters and cleaner air spaces.
Limit your outdoor exercise when it is smoky outside or choose lower-intensity activities to reduce your smoke exposure.

Create a Cleaner Airspace at Home to Help Protect Yourself and Your Family

Use a portable air cleaner in one or more rooms. Portable air cleaners work best when run continuously with doors and windows closed.
If you use a do-it-yourself box fan filtration unit, never leave it unattended.
During periods of extreme heat, pay attention to temperature forecasts and know how to stay safe in the heat.
Whenever you can, use air conditioners, heat pumps, fans, and window shades to keep your cleaner air space comfortably cool on hot days.
If you have a forced air system in your home, you may need to speak with a qualified heating, ventilation, and air conditioning (HVAC) professional about different filters (HEPA or MERV-13 or higher) and settings (“Recirculate” and “On” rather than “Auto”) you can use to reduce indoor smoke.
Avoid activities that create more indoor and outdoor air pollution, such as frying foods, sweeping, vacuuming, and using gas-powered appliances.

Know the Difference Between Symptoms of Smoke Exposure and COVID-19

Some symptoms, like dry cough, sore throat, and difficulty breathing can be caused by both wildfire smoke exposure and COVID-19.
Learn about symptoms of COVID-19. Symptoms like fever or chills, muscle or body aches, and diarrhea are not related to smoke exposure. If you have any of these symptoms, the CDC COVID-19 Self-Checker can help you determine whether you need further assessment or testing for COVID-19. If you have questions after using the CDC COVID-19 Self-Checker,  contact a healthcare provider.
If you have severe symptoms, like difficulty breathing or chest pain, immediately call 911 or the nearest emergency facility.

Know whether you are at risk from wildfire smoke during the COVID-19 pandemic

Some people are more at risk of harmful health effects from wildfire smoke than others. Those most at risk include:
People who currently have or who are recovering from COVID-19 may be at increased risk of health effects from exposure to wildfire smoke due to compromised heart and/or lung function related to COVID-19
Children less than 18 years old
Adults aged 65 years or older
Pregnant women
People with chronic health conditions such as heart or lung disease, asthma, and diabetes
Outdoor workers
People who have lower socioeconomic status, including individuals experiencing homelessness or those who have limited access to medical care
People who are immunocompromised or taking drugs that suppress the immune system

Know what to do if you must evacuate

Pay attention to local guidance about updated plans for evacuations and shelters, including potential shelters for your pets.
Whether you decide to evacuate or are asked to evacuate by state or local authorities, evacuate safely.
When you check on neighbors and friends before evacuating, be sure to follow social distancing recommendations (staying at least 6 feet from others) and other CDC recommendations to protect yourself and others.
If you need to go to a disaster shelter, follow CDC recommendations for staying safe and healthy in a public disaster shelter during the COVID-19 pandemic.

Stay informed. Know where to find information about air quality and COVID-19 in your area.

Use the Summit County Government smoke page to check out local air quality.
Check resources from Summit County Government, including our Case Data dashboard for more information on COVID-19 cases and deaths in a given area.
For further information about wildfire smoke and your health, visit,

Impacto de los incendios forestales en la calidad del aire en el contexto de COVID-19
Lo que debe saber sobre el humo de los incendios forestales y cómo mantenerse seguro durante la pandemia

Varios incendios forestales están ardiendo en todo el oeste de Colorado y están comenzando a afectar la calidad del aire del Condado de Summit. El humo de los incendios forestales puede irritar sus pulmones, causar inflamación, afectar su sistema inmunológico y hacerlo más propenso a las infecciones pulmonares, incluido el SARS-CoV-2, el virus que causa el COVID-19. Debido a la pandemia de COVID-19, la preparación para los incendios forestales podría ser un poco diferente este año. Sepa cómo el humo de los incendios forestales puede afectarlo a usted y a sus seres queridos durante la pandemia de COVID-19 y qué pueden hacer para protegerse.

Prepárese para los incendios forestales
Tome medidas para protegerse del humo de los incendios forestales durante la pandemia de COVID-19
  • Las máscaras no lo protegerán del humo de los incendios forestales. Las máscaras que se utilizan para frenar la propagación del COVID-19 ofrecen poca protección contra el humo de los incendios forestales. No atrapan partículas pequeñas y dañinas en el humo que pueden dañar su salud. Aunque los respiradores N95 brindan protección contra el humo de los incendios forestales, es posible que escaseen ya que los trabajadores esenciales de atención médica los usan durante la pandemia.
  • la mejor manera de protegerse contra los efectos potencialmente dañinos del humo de los incendios forestales es reducir su exposición al humo de los incendios forestales, por ejemplo, buscando refugios de aire más limpio y espacios de aire más limpios.
  • Limite su ejercicio al aire libre cuando haya mucho humo afuera o elija actividades de menor intensidad para reducir su exposición al humo
Cree un espacio aéreo más limpio en casa para protegerse a sí mismo y a su familia
  • Utilice un purificador de aire portátil en una o más habitaciones. Los filtros de aire portátiles funcionan mejor cuando se usan continuamente con las puertas y ventanas cerradas.
  • Si usa una unidad de filtración de ventilador de caja nunca la deje desatendida.
  • Durante períodos de calor extremo, preste atención a los pronósticos de temperatura y sepa cómo mantenerse seguro en el calor.
  • Siempre que pueda, use aire acondicionado, pompas de calor, ventiladores y persianas para mantener su espacio de aire más limpio cómodamente fresco en los días calurosos.
  • Si tiene un sistema de aire forzado en su hogar, es posible que deba hablar con un profesional calificado en calefacción, ventilación y aire acondicionado (HVAC) sobre diferentes filtros (HEPA o MERV-13 o superior) y configuraciones ("Recirculación" y "Encendido" en lugar de "Automático") que puede utilizar para reducir el humo en interiores.
  • Evite actividades que generen más contaminación del aire en interiores y exteriores, como freír alimentos, barrer, pasar la aspiradora y usar electrodomésticos a gas.
Conozca la diferencia entre los síntomas de exposición al humo y COVID-19
  • Algunos síntomas, como tos seca, dolor de garganta y dificultad para respirar, pueden ser causados tanto por la exposición al humo de los incendios forestales como por el COVID-19.
  • Aprenda sobre los síntomas del COVID-19. Los síntomas como fiebre o escalofríos, dolores musculares o corporales y diarrea no están relacionados con la exposición al humo. Si tiene alguno de estos síntomas, el autoverificador de COVID-19 del CDC puede ayudarlo a determinar si necesita más evaluaciones o pruebas de COVID-19. Si tiene preguntas después de usar el autoverificador de COVID-19 del CDC, comuníquese con un proveedor de atención médica.
  • Si tiene síntomas graves, como dificultad para respirar o dolor en el pecho, llame inmediatamente al 911 o al centro de emergencia más cercano.
Sepa si está en riesgo por el humo de incendios forestales durante la pandemia de COVID-19
Algunas personas corren más riesgo de sufrir efectos nocivos para la salud por el humo de los incendios forestales que otras. Los que están en mayor riesgo incluyen:
  • Las personas que actualmente tienen o se están recuperando de COVID-19 pueden tener un mayor riesgo de sufrir efectos en la salud por la exposición al humo de incendios forestales debido a una función cardíaca y/o pulmonar comprometida relacionada con COVID-19
  • Niños menores de 18 años
  • Adultos de 65 años o más
  • Mujeres embarazadas
  • Personas con enfermedades crónicas, como enfermedades cardíacas o pulmonares, asma y diabetes
  • Trabajadores al aire libre
  • Personas que tienen un nivel socioeconómico más bajo, incluidas las personas sin hogar o aquellas que tienen acceso limitado a la atención médica
  • Personas inmunodeprimidas o que toman medicamentos que inhiben el sistema inmunológico
Sepa qué hacer si debe desalojar su vivienda 
Manténgase informado. Sepa dónde encontrar información sobre la calidad del aire y COVID-19 en su área.